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Le tour du monde sans escale avec Voyager

Si bien des records du monde en tout genre sont détenus par des avions prestigieux ou insolites, le premier tour du monde sans escale et sans ravitaillement appartient à un frêle engin : Voyager. Conçu par Burt Rutan, alors vice-président du fabricant aéronautique Beechcraft, Voyager aura nécessité plusieurs milliers d’heures de travail.

Burt Rutan n’en est pas à un coup d’essai. Par le passé, il s’est déjà illustré avec quelques exercices de style.

Le Voyager de Burt RutanHybride de catamaran et de planeur d’une envergure de trente trois mètres et faisant un usage intensif de nouveaux alliages, Voyager maintient le style cher à Burt Rutan, l’aile dite canard à l’avant qui lui assure une plus grande sécurité. Voyager emporte près de cinq tonnes de carburant pour alimenter ses deux moteurs. Ils devaient lui assurer une vitesse de croisière de 240 km/h qui se stabilisera à 130 km/h. Le moteur avant ne sert que pour les phases ascensionnelles. Il est coupé afin d’éviter les perturbations de l’air au contact de l’aile avant. Pour le reste, la chasse au moindre kilogramme superflu fut draconienne. Il n’a ainsi été fait appel qu’à deux kilogrammes et demi de peinture. Chaque kilogramme supplémentaire nécessite en effet trois kilogrammes de carburant. Après un premier vol de quatre jours et demi en juillet, l’équipage de Voyager, Dick Rutan et sa compagne Jeana Yeager s’élance le 14 décembre 1986 de la base américaine d’Edwards. Les 42.000 kilomètres seront parcourus en neuf jours. Pendant ce fabuleux périple, ils ont croisé les îles Hawaï, les Philippines, le sud de l’Inde, traversé l’océan Atlantique en suivant l’équateur puis longé la côte américaine pour rallier leur point de départ californien.

Il convient de rappeler qu’à la performance technique s’ajoute la performance humaine, l’équipage a, en effet, vécu plus d’une semaine dans un habitacle de deux mètres carrés dans un environnement sonore de 105 décibels, l’équivalent d’un marteau piqueur.

Le Voyager est maintenant exposé au National Air and Space Museum aux côtés du Wright Flyer, du Spirit of Saint Louis et du Bell X-1.

Bibliographie :

  • L’histoire fabuleuse de Voyager, Jeana Yeager, Dick Rutan, Albin Michel, 1988